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L'agent pathogène de la lèpre a trouvé un sommeil chez les écureuils - un risque pour l'homme?


Écureuil infecté par la lèpre: faible risque d'infection pour l'homme
Les chercheurs ont découvert que la plupart des écureuils roux au Royaume-Uni sont infectés par la lèpre. Cela pourrait mettre en danger la préservation de ces animaux. Cependant, le risque d'infection est faible pour l'homme.

Encore un danger pour les gens
La lèpre représente toujours un grand danger pour les populations de nombreuses régions du monde. Les maladies infectieuses sont considérées comme une maladie des pauvres. Des progrès scientifiques dans la recherche sur la lèpre ont été réalisés ces dernières années, mais la vaccination n'est toujours pas disponible. En Europe, la maladie est considérée comme éradiquée. Mais les chercheurs rapportent maintenant que la plupart des écureuils roux des îles britanniques sont infectés par la lèpre.

Agents pathogènes trouvés dans les écureuils
Des scientifiques de Suisse et d'Écosse ont identifié les mêmes agents pathogènes chez les écureuils roux en Angleterre, en Irlande et en Écosse qui peuvent provoquer la lèpre chez l'homme. Ils ont pu détecter les agents pathogènes Mycobacterium leprae et Mycobacterium lepromatosis dans le corps des animaux à l'aide de tests ADN. Les résultats de l'étude ont maintenant été publiés dans la revue scientifique Science.

"Cela n'a jamais été observé auparavant"
Seuls certains des écureuils présentaient des symptômes, mais l'un des deux agents pathogènes a été trouvé chez presque tous les animaux. "Il était totalement inattendu pour M. leprae de déclencher la maladie de l'écureuil des siècles après sa disparition de l'homme en Grande-Bretagne", a déclaré le microbiologiste Stewart Cole, professeur à l'École Polytechnique Fédérale de Lausanne (EPFL) dans un communiqué. "Cela n'a jamais été observé auparavant."

Les humains entrent rarement en contact avec les écureuils
Selon les chercheurs, l'étude montre que les agents pathogènes peuvent survivre inaperçus dans la nature pendant des siècles. "La prochaine étape logique serait d'examiner la population d'écureuils roux en dehors des îles britanniques", a déclaré Andrej Benjak de l'EPFL.

"Mais même s'il y a la lèpre chez les écureuils roux en Europe continentale, le risque de transmission aux humains est généralement faible, car ils entrent rarement en contact avec les humains et la chasse aux écureuils roux est interdite dans la plupart des pays européens", a déclaré Benjak.

Mutilations causées par la lèpre
Bien que la lèpre soit considérée comme guérissable, jusqu'à quatre millions de personnes dans le monde vivent avec des mutilations causées par la lèpre. Dans le passé, la maladie était également appelée «lèpre» parce que les victimes étaient «exposées» et devaient vivre en dehors des établissements humains.

Dans les pays où les soins de santé sont développés, la maladie est considérée comme presque éradiquée. Selon l'Institut Robert Koch (RKI), six cas ont été recensés en Allemagne en 2012 et 2013, tous importés d'autres pays. Selon les chercheurs, il n'y a pas non plus d'infection par la lèpre en Grande-Bretagne depuis des décennies.

Du point de vue de la protection des espèces, c'est inquiétant
Du point de vue de la conservation, la découverte de la lèpre chez l'écureuil roux britannique est préoccupante. Cette espèce est déjà en détresse en Grande-Bretagne en raison de la propagation croissante de l'écureuil gris américain.

«Nous devons comprendre comment et pourquoi la maladie affecte les écureuils roux et se propage parmi eux», a déclaré Anna Meredith. "Alors la maladie serait mieux contrôlée avec cette espèce."

D'autres animaux peuvent également être porteurs de la lèpre. Il y a des années, il était rapporté dans le "New England Journal of Medicine" que les tatous pouvaient être utilisés comme porteurs de la lèpre aux Etats-Unis. (un d)

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