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Une femme est décédée il y a environ 65 ans: les cellules cancéreuses sont toujours actives


Henrietta Lacks est décédée d'un cancer il y a environ 65 ans. Pour la science, elle a accepté de faire enlever les cellules cancéreuses même après la mort. Un médecin a prélevé les cellules et les a transmises à un laboratoire américain. Les cellules cancéreuses retirées à cette époque sont toujours utilisées pour la science aujourd'hui. La sensation: encore aujourd'hui, les cellules cancéreuses continuent de se diviser.

Échantillons de tissus prélevés il y a 65 ans
Début 1951, la jeune Américaine Henrietta Lacks se rend à l'hôpital Johns Hopkins de Baltimore avec un mal de ventre aigu. L'Afro-américaine est décédée huit mois plus tard, elle est décédée d'un cancer du col de l'utérus. Comme le rapporte l'agence de presse dpa, son médecin traitant, Howard Jones, écrira plus tard: «Cette tumeur était différente de toutes les autres. C'était la taille d'une pièce de monnaie, très violette et douce, mais les tumeurs comme celle-ci sont généralement dures. »Le médecin a retiré des cellules de son patient le 8 février, il y a 65 ans, et les a transmises à son collègue George Otto Gey.

Les cellules continuent de croître à ce jour
Gey, qui travaillait à l'hôpital Johns Hopkins à l'époque, a placé l'échantillon de tissu dans un mélange de plasma de poulet, d'extrait d'embryon de veau et de sang de cordon ombilical et l'a placé dans un réfrigérateur. Les premières lettres du patient sont apparues sur le conteneur de la cellule: "HeLa". On dit qu'il s'attendait à ce que le tissu meure bientôt, car personne n'avait encore été en mesure de maintenir les cellules humaines en vie dans le laboratoire pendant plus de quelques semaines. Mais les cellules continuent de croître à ce jour. Bientôt, il y en aura des millions: les premières cellules humaines à se multiplier dans un laboratoire et à survivre plus de quelques jours.

La famille des morts n'a pas été informée
Elisabeth Schwarz, biologiste au Centre allemand de recherche sur le cancer (DKFZ) à Heidelberg, a déclaré dans le rapport de la DPA: "Dans l'histoire de la recherche, elle occupe une place de premier plan, c'était une sensation scientifique." Dès lors, pour la première fois dans l'histoire de la Médecine - à approfondir sur les cellules humaines. Cependant, la manipulation des cellules HeLa était extrêmement problématique pour la famille de Mme Lacks. Son mari David s'est battu pour les droits sur les restes de sa femme jusqu'à sa mort en 2002. Bien que des millions de dollars aient été gagnés grâce aux cellules de la pauvre femme, ses proches n'en savaient rien depuis longtemps et n'ont reçu aucune compensation ou autre pendant longtemps. En 2013, la famille a finalement convenu avec l'American Institute for Health (NIH).

Standard dans chaque laboratoire
Gey avait expédié des cellules HeLa à des laboratoires du monde entier. Depuis, les scientifiques ont mélangé leur nouvel objet de recherche avec des cellules de souris et de poulets et l'ont utilisé pour analyser les effets du cancer, de la polio et du sida. HeLa fait également actuellement l'objet de recherches en biologie moléculaire et cellulaire. Les cellules sont devenues la norme dans tous les laboratoires - à ce jour. Comme l'explique Schwarz, il existe maintenant des centaines d'autres lignées cellulaires. Le tout premier est toujours en demande. «Les cellules HeLa se développent sans aucun problème et elles sont très robustes. Une cellule se divise en 24 heures, avec d'autres lignées cellulaires, cela prend beaucoup plus de temps. »Cependant, les chercheurs ne peuvent toujours pas dire pourquoi ces cellules se développent si vigoureusement.

La tumeur était la base du vaccin
Il a été estimé qu'environ 50 tonnes de cellules HeLa ont été cultivées à ce jour, environ 11 000 brevets ont été déposés dans le monde qui impliquent de telles cellules et plus de 74 000 études médicales dans le monde pourraient avoir bénéficié des cellules HeLa. Bien sûr aussi en Allemagne: ici, le président de longue date du DKFZ, Harald zur Hausen, a fait sa découverte la plus spectaculaire sur les cellules HeLa. Le scientifique y a trouvé les papillomavirus HPV16 et 18 et s'est demandé si le matériel génétique des virus jouait un rôle dans le développement de la tumeur. Il s'est finalement avéré que les virus pouvaient être à l'origine d'une tumeur. En conséquence, un vaccin a été développé et zur Hausen a reçu le prix Nobel de médecine en 2008. Les cellules d'Henrietta Lacks, décédée il y a des décennies d'un cancer du col de l'utérus, ont servi de base à un vaccin contre ce type de cancer. (sb, annonce)

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