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L'une des plus anciennes maladies de l'humanité: la lèpre s'est-elle développée en Europe?


La lèpre pourrait provenir d'Europe

Dans ce pays, la lèpre a longtemps été considérée comme éteinte. Dans d'autres régions du monde, cependant, la maladie infectieuse représente toujours un grand danger pour les personnes et les chercheurs ont maintenant trouvé des indications que les origines de la maladie pourraient être en Europe.

Environ 200 000 nouveaux cas chaque année

La lèpre était répandue en Europe jusqu'au XVIe siècle, mais aujourd'hui, la maladie est presque éradiquée dans les pays dotés de soins de santé développés. Cependant, dans certaines régions du monde, elle pose encore un risque majeur pour la santé. Dans le monde, plus de 200 000 nouveaux cas sont signalés chaque année. De nouvelles connaissances sur la maladie sont encore en cours d’acquisition. Une équipe internationale de chercheurs a récemment rendu compte d'études qui ont montré que la lèpre avait changé la composition génétique de tous les Européens. Et maintenant, des scientifiques allemands et suisses ont trouvé des preuves que les origines de la maladie pourraient être en Europe.

De nouveaux indices sur l'histoire et l'origine de la maladie

La lèpre est l'une des plus anciennes maladies connues de l'histoire humaine. Les personnes malades étaient et sont exposées à une stigmatisation sévère.

La principale cause de la maladie est la bactérie Mycobacterium leprae.

Cependant, contrairement aux croyances précédentes, non seulement deux, mais beaucoup plus de souches de lèpre étaient courantes en Europe au Moyen Âge, comme l'a constaté une équipe internationale de chercheurs avec la participation de l'Institut Max Planck d'histoire humaine et des universités de Tübingen et de Zurich.

Ces résultats donnent aux scientifiques de nouveaux indices sur l'histoire et l'origine de la maladie.

Son étude a été récemment publiée dans la revue technique "PLOS Pathogens".

Génomes médiévaux reconstruits

Le plus ancien génome séquencé à ce jour provient de l'un des plus anciens cas de lèpre connus en Grande-Bretagne, de Great Chesterford en Angleterre, et pourrait être daté de 415 à 545 après JC.

L'équipe de recherche allemande et suisse a maintenant examiné des échantillons d'environ 90 individus de toute l'Europe qui présentaient les déformations osseuses caractéristiques de la lèpre.

Dix génomes médiévaux ont été reconstruits à partir de ces échantillons, qui datent d'environ 400 à 1400 après JC. Dans l'ensemble, les génomes comprennent toutes les souches connues du pathogène de la lèpre, y compris celles qui se produisent aujourd'hui en Asie, en Afrique ou en Amérique du Nord et du Sud.

«Dans certains cas, nous avons isolé des souches très différentes de lèpre à partir de matériel osseux du même cimetière», rapporte la première auteure de l'étude, le professeur Verena Schünemann, qui a récemment déménagé de l'Université de Tübingen à l'Université de Zurich.

Cela démontre particulièrement bien la diversité des souches de lèpre qui circulaient alors sur le continent.

Le plus ancien génome d'un pathogène de la lèpre à ce jour

«Nous avons trouvé beaucoup plus de diversité génétique parmi les pathogènes de la lèpre dans l'Europe ancienne que prévu», résume le principal auteur de l'étude, le professeur Johannes Krause, directeur de l'Institut Max Planck pour l'histoire de l'humanité et chef de groupe de recherche à l'Université de Tübingen.

"Toutes les souches de lèpre connues se sont produites en Europe médiévale, ce qui suggère que la lèpre a dû être répandue en Asie et en Europe depuis l'Antiquité, et que la maladie pourrait avoir son origine en Eurasie occidentale."

Le plus ancien génome reconstruit de M. Leprae d'Angleterre appartient à la même souche de lèpre qui a été découverte chez les écureuils vivant aujourd'hui.

"Cela confirme l'hypothèse selon laquelle les écureuils et le commerce de leurs peaux ont été des facteurs de propagation de la lèpre parmi les peuples médiévaux en Europe", déclare Krause.

La plupart des écureuils roux des îles britanniques sont encore aujourd'hui infectés par la lèpre.

La bactérie de la lèpre existe depuis beaucoup plus longtemps que prévu

«La dynamique de la transmission des agents pathogènes de la lèpre dans l'histoire de l'humanité n'a pas été pleinement élucidée. L'origine exacte de la lèpre n'est pas non plus claire », déclare Schünemann.

"Nous avons des preuves écrites de cas de lèpre préchrétiens, mais nous n'avons pas encore eu les échantillons pour confirmer cela au niveau moléculaire."

Les résultats de la nouvelle étude conduisent à l'évaluation que les bactéries de la lèpre existent depuis bien plus longtemps que prévu. Ils ont au moins quelques milliers d'années.

«Dans l'étape suivante, nous voulons rechercher des échantillons encore plus anciens d'os déformés par la lèpre. Des méthodes bien établies sont désormais disponibles pour identifier les cas potentiels de lèpre », explique Krause. (un d)

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