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Percée unique: trouvé le chemin de la vie éternelle


Les chercheurs décodent le processus de vieillissement et l'enzyme influençant le cancer

Les chercheurs ont maintenant terminé des recherches qui ont duré au total vingt ans, à la recherche d'une enzyme complexe qui pourrait empêcher le processus de vieillissement et le développement du cancer. Les experts ont réparé les extrémités des chromosomes chez les plantes, les animaux et les humains.

Des scientifiques de l'Université de Californie à Berkeley ont achevé une étude portant sur les effets des chromosomes sur le cancer et le vieillissement. Les médecins ont publié les résultats de leur étude actuelle dans la revue anglophone "Nature".

Les médecins déchiffrent l'architecture de la télomérase

Le déchiffrement de l'architecture de l'enzyme appelée télomérase pourrait conduire au développement de nouveaux médicaments pour ralentir ou bloquer le processus de vieillissement, ou ouvrir de nouveaux traitements contre le cancer. Les résultats de l'étude fournissent un cadre structurel pour une meilleure compréhension des mutations dans la maladie de la télomérase humaine et constituent une étape importante sur la voie de la thérapeutique clinique liée à la télomérase, explique l'auteure de l'étude Kathleen Collins de l'Université de Californie à Berkeley. La télomérase affecte les enveloppes microscopiques, appelées télomères, qui recouvrent les extrémités des chromosomes dans toutes les cellules.

Que sont les télomères?

Chez l'homme, chaque cellule contient 23 paires de chromosomes, dont une paire de chromosomes sexuels (les chromosomes X et Y), qui diffèrent entre les hommes et les femmes. La biologiste australo-américaine Elizabeth Blackburn, qui a reçu le prix Nobel de médecine en 2009 pour la découverte des télomères et de leur fonction protectrice dans les années 1970, les a comparés aux minuscules capuchons en plastique qui protègent les lacets de l'effilochage.

Comment les télomères s'usent-ils?

À un certain moment, cependant, les télomères se désintègrent. Chaque fois qu'une cellule se divise, les télomères s'usent un peu plus jusqu'à ce que la cellule cesse de se diviser et meurt. C'est probablement très important pour le processus de vieillissement naturel, disent les médecins. En 1985, Blackburn a découvert la télomérase et sa remarquable capacité à prolonger la durée de vie d'une cellule en reconstruisant des télomères avec des morceaux d'ADN, pour ainsi dire, comme le rechapage d'un pneu. En d'autres termes, les télomères pourraient être une clé pour améliorer la longévité et affecter diverses maladies, selon les médecins.

Inconvénients en l'absence de télomérase

Les mutations génétiques héréditaires qui affectent la fonction de la télomérase provoquent des troubles, ont déclaré les chercheurs. Un manque d'enzyme peut accélérer la mort cellulaire. D'autre part, trop de télomérase favorise la croissance cellulaire sans restriction dans la plupart des cancers humains. Les efforts précédents pour développer des médicaments qui contrôlent l'expression de l'enzyme ont été entravés par une compréhension incomplète de la structure et de l'organisation du complexe de télomérase, ajoutent les scientifiques.

Structures moléculaires déchiffrées au microscope électronique Cryo

Pour déchiffrer le code de la télomérase, les chercheurs ont utilisé un microscope cryo-électronique de pointe (Cryo-EM), qui a permis de voir l'enzyme en action avec des résolutions sans précédent de sept ou huit angströms. Un angström est une unité de mesure de longueur et un milliardième de mètre de long. La Cryo-EM peut déchiffrer les structures moléculaires de composés qui ne peuvent pas être cristallisés et imagés à l'aide de rayons X. Les développeurs de la technologie ont reçu le prix Nobel de chimie en 2017.

Le processus de vieillissement peut-il être inversé à l'avenir?

Une étude de 2010 a montré que le processus de vieillissement chez les souris traitées à la télomérase pouvait être inversé. Et en 2011, les scientifiques ont trouvé un moyen de convertir les cellules liées à l'âge de personnes de plus de 90 ans en cellules souches rajeunies qui ne peuvent être distinguées de celles des embryons. Plusieurs marqueurs critiques du vieillissement dans les cellules ont été réinitialisés dans diverses expériences de laboratoire, y compris la taille des télomères. (comme)

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